[노동시간 에세이] “오늘 또 한명의 이주노동자가 스스로 목숨을 끊었습니다” / 2017.10·11

“오늘 또 한명의 이주노동자가

스스로 목숨을 끊었습니다”


서선영 박사, 과로자살 연구팀


“오늘 또 한명의 이주노동자가 스스로 목숨을 끊었습니다.”

2017년 여름, 네팔 출신 미디어 활동가의 페이스북에는 며칠 간격으로 같은 글이 올라오고 있었다. 대구의 한 이불공장에서, 경산의 한 재활용 처리 업체에서, 충주에서, 화성에서, 그리고 저 멀리 제주에서 스스로 목숨을 끊은 이주노동자 소식이었다. 같은 국가 출신 이주자들의 연이은 자살 소식에 네팔 공동체는 술렁거렸고, 대사관은 노동자들을 위한 요가와 명상 수업, 현장 순회교육을 기획하며 급하게 자살 방지 대책을 모색했다.

이주민지원단체는 자살한 노동자들의 사연과 유서 공개를 통해 고용허가제가 이들을 죽음으로 내몰았음을 성토했다. 하지만 언론의 조명을 받는 것도 잠시, 지극히 개인적인 선택으로 보이는 ‘자살’은, 그것도 대통령도 유명 연예인도 아닌 ‘이주노동자’의 자살은 쉽게 잊혀졌다.


계속 되는 이주노동자들의 자살

프랑코 베라르디는 「죽음의 스펙터클」이라는 저서에서 자살은 더 이상 정신병리학의 주변적 현상이 아니라, 현재의 역사를 바라보는 결정적 관점을 제공한다고 주장한다. 이러한 맥락에서 이주노동자의 자살 또한 한국사회 이주노동제도의 변화 과정과 그 속에서 이주노동자들이 처했던 현실을 명확하게 드러내고 있다.

지난 2003년 8월 정부가 고용허가제를 통과시킨 후, 11월부터 미등록 이주노동자들에 대한 강제 추방을 시작하자, 단속추방의 공포와 스트레스 속에서 한 스리랑카 출신 노동자가 지하철에 몸을 던져 생을 마감했고, 연이어 방글라데시, 러시아, 우즈베키스탄 노동자들이 목숨을 끊었다.(참고: 오마이뉴스 “더이상 죽이지마! 강제 추방은 인간사냥”)

이들은 한국으로의 이주를 위해 본국에서 빌린 돈을 다 갚지도 못한 상태에서 강제 추방의 위협에 놓이자 한국에 남아있을 수도, 고국으로 돌아갈 수도 없는 벼랑 끝에서 극단의 선택을 한 것이다. 이들의 죽음을 딛고 시행된 고용허가제, 이 새로운 제도 속에서 이주노동자들의 삶은 어떠했는가?

2004년 고용허가제가 시행되는 과정에서 중국 출신 노동자가 “집에 가고 싶은데, 사장이 임금을 주지 않는다. 오직 죽을 수밖에 없다”는 유서를 남기고 자살했고(참고: 한겨레 “지하철 자살 중국노동자 “체불조사” 보름 넘게 미적), 이후에도 카자흐스탄 출신 고려인, 네팔 출신 연수생 등 이주노동자들의 자살은 계속 이어졌다.(참고: 오마이뉴스 “고용허가제 1년…이주노동자는 여전히 죽어간다”)

특히 네팔 노동자들의 경우 양국 정부가 고용허가제 양해각서를 체결한 2007년 이후 한국에 들어온 노동자들의 자살률은 급격히 증가한다. 고용허가제 시행 14년째인 올해 8월에 자살한 한 네팔 노동자는 “우리는 더 이상 한국의 고용허가제도가 외국인노동자들을 구속하는 제도가 아니기를 바란다”는 말을 유서에 남겼다.(참고: 오마이뉴스 “이주노동자 자살 급증, 무엇이 문제인가?”)


쓰고 버려지는 노동자들

유서를 남긴 이 네팔 노동자는 “건강문제와 잠이 오지 않아서 지난 시간동안 치료를 받아도 나아지지 않고, 시간을 보내기 너무 힘들어서 오늘 이 세상을 떠나기 위해 허락을 받습니다. 회사에서도 스트레스도 받았고 다른 공장에 가고 싶어도 안되고 네팔 가서 치료를 받고 싶어도 안되었습니다.” 라고 자살의 이유를 설명하고 있다.

「Disposable women and other myths of global capitalism」(「쓰고 버려지는 여성들, 그리고 전지구적 자본주의의 다른 이야기들」)에서 멜리샤 롸이트는 저임금 노동자들이 자본주의 하에서 일회용 노동자로서 어떻게 취급되고 있는가는 이들의 죽음의 원인과 일상에서 보여지는 여러 삶의 측면을 통해 드러난다고 이야기한다. 유서에서 보이듯이, 이 네팔 노동자는 불면증의 고통, 정신적 스트레스, 적절한 치료를 받을 수 없는 노동 조건과 함께 사업장 이동의 자유가 극도로 제한된 고용허가제의 문제점을 이야기 하고 있다.

즉, 한국 경제에 필요한 ‘노동력’으로 4년 10개월 동안 쓰이고, 고용허가제가 정한 그 기간이 끝나면 출국해야 하는 ‘일회용 노동자’로서, 그가 인간으로서 누려야하는 기본적인 권리는 상당 부분 박탈당한 것이다. 그리고 마치 중국의 폭스콘의 노동자들이 “ 어쩌면 우리 같은 폭스콘 집원에게는 […] 죽음은 우리가 살아 있었다는 것을, 그리고 살아 있는 동안 우리에겐 절망뿐이었다는 것을 증명하는 유일한 수단이다.” (참고: 엔드루 로스 「엑소시스트와 기계」)라고 이야기 했듯이, 죽음을 통해 자신의 절망적 현실을 알리려 했던 것 일수도 있다.

하지만 이주노동자들의 죽음은 너무나 쉽게, 알려지지 않는다. 경찰은 간단한 조사와 행정 절차를 진행하고, 대사관과 협의 하여 빠르게 시신을 본국으로 송환한다. 한국에 있는 친구들도, 본국에 있는 가족들도 이들의 갑작스러운 죽음에 문제를 제기할 여력도 기회도 없이, 그렇게 자살 사건은 마무리된다. 고용허가제 하에서 단기 노동력으로 들어온 이들이 죽음을 통해 노동력으로서의 기능을 상실했을 때, 이들의 육체는 빠르고도 신속하게 폐기처분 되어지는 것이다. 그 사이, 인천공항에는 새로운 이주노동자들이 고용허가제로 들어오고, 바로 얼마 전 이들이 목을 매고 숨을 거둔 그 공장은 새로운 노동력을 투입해 주야간으로 쉬지 않고 기계를 돌린다.


살아남은 자들의 이야기

지난 6월 한 이주노동자가 기숙사에서 목을 매 자살을 한 공장도 여전히 잘 돌아가고 있다. 그 공장에서 이주노동자 자살은 2011년과 2017년 두 번이나 있었다. 공장 근처의 한 식당에서 만난 자살한 이주노동자의 친구들은 그 사건 이후한동안 공포와 두려움으로 잠을 못 잤는데, 그 이유는 자신에게도 언제 그런 상황이 발생할지 모르기 때문이라고 했다. 이미 자살한 친구처럼 몇몇 동료들도 불면증에 시달리고 있으며, 수면제를 복용해야 잠을 잘 수 있다고 했다. 그리고 자살의 원인과 극복방안에 대한 자신들의 견해를 이야기 했다.

자살을 선택하게 되는 무엇보다 가장 큰 이유는 고립감과 외로움에서 시작되는 우울증이다. 고용허가제로 한국에 들어온 이주노동자들은 보통 사업주가 지정해준 기숙사나 숙소에서 생활을 하는데, 공장과 숙소가 외진 곳에 있는 경우 고립된 생활을 하게 된다. 특히 가족과 함께 지낼 수 없는 상황에서 외로움을 많이 느끼며 심리적으로 불안정한 상황이 되기도 하는데, 이는 자연스럽게 우울증으로 이어지고, 제대로 된 치료를 받지 못할 경우 자살로 이어진다.

직업을 바꿀 수도 없고, 사업장 이동의 자유도 제한된 상황에서 주어진 열악한 노동조건과 생활환경을 받아들여야 하니, 이에 대한 스트레스가 극에 달하고, 개인의 건강은 물론이거니와 사업장 내에서의 관계, 작업 능률에도 영향을 미칠 수가 있다. 프랑코 베라르디가 “착취, 경쟁, 불안정성 등이 갈등적 사회관계의 효과로 인식되는 게 아니라 자아의 결함이자 개인의 하자로 내면화된다”고 얘기한 것처럼, 고용허가제 하에서 노동조건으로 인한 문제들이 개인화될 때 우울증은 더 심화되는 것으로 보인다.

특히 이주노동자들은 본국에 있는 가족들을(때로는 친척들 까지 함께) 책임져야 하는 경제적 부담을 안고 있는 상황에서, 사업장에서의 불안정성은 이중의 고통을 야기시킨다. 즉, 한국의 노동현장 상황을 잘 모르는 가족들의 경제적 기대와 요구에 부응해야 하는 부담, 가족들을 부양하느라 제대로 된 계획을 세울 수 없는 자신의 미래에 대한 불안, 그리고 한국에서의 고통스러운 현실이 맞물려 이중, 삼중의 고통이 되고, 이를 잘 해결하지 못하는 이유가 자아의 결함으로 인식되기도 하여, 결국은 현실의 탈출구로서 자살을 선택하게 된다는 것이다.


소박한 바램

동료의 자살을 두 번이나 경험한 이주노동자들의 결정은 돈을 모아 운동기구를 사서 함께 운동을 하고, 불면증이나 우울증이 생긴 동료들이 있으면 같이 병원에 가고 보살펴주는 것이었다. 작업장에서의 스트레스를 해소하고, 외로움도 함께 극복하고, 서로 도와주면 괜찮을 수 있다는, 이들의 바람은 참 소박하고 따뜻하다. 하지만 이미 자살의 물결은 이주노동자들을 일회용 노동자로 만들어, 집단적으로 규제하고 통제하는 고용허가제의 도입과 함께 시작되었다. 아니 어쩌면 그 이전에 국제노동이주가 한국에서 시작된 시점, 즉 한국사회가 신자유주의 경제 질서에 편입되고 저임금의 노동력을 유연하게 이용하기 시작한 그 시절부터 예견된 것이었다.

그렇다면 이제, “오늘도 또 한명의 이주노동자가 스스로 목숨을 끊었다”는 글이 페이스북에 올라오는 것을 멈추기 위해 우리는 어디서부터, 무엇을 시작해야 하는 것일까? 죽지 않고 노동하고 싶은, 바로 그 소박한 바람을 위해서 말이다.



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